科技進步利多於弊

2013年6月12日

自19世紀工業革命以來,科技不斷進步。人類的科技史經歷了不少里程碑,其中蒸汽引擎、電力和近年的電腦化,都是明顯的例子。

不是所有人都能受惠於這些科技上的進步,而不同人受惠的程度亦有所不同。例如我早前在本欄曾撰文討論近30年來電腦化對貧富收入差距的影響,很多證據顯示,美國和香港的貧富收入差距正在漸漸擴大,其中一個原因是工序的電腦化。

電腦的出現令很多工序機械化,機械因而慢慢取代低技術工人的工種,洗碗機取代洗碗工人和閉路電視取代看更,都是其中的一些例子。另外,互聯網普及亦加速了全球化的趨勢,香港的很多工種自1980年代已慢慢遷移至大陸,這外判潮令香港的低技術工人與工資更便宜的中國工人競爭,香港工人的工資增長緩慢實是大有因由。

雖然科技進步不能為所有人帶來同樣的好處,但總體來說,它對經濟帶來的影響肯定是好多於壞,在經濟學行內,大量的研究證實研發創新是經濟增長的原動力。

另外,科技的進步對我們日常生活的影響是毋庸置疑的:如果沒有蒸汽引擎的發明,把工人集中在工廠的生產模式便不會出現,沒有工廠大規模生產,各項工業產品的製作成本肯定比現在高出不少;電力的發明對我們日常生活的影響可能比蒸汽引擎更大,試想一下,如果沒有電力的發明,各位家中大大小小的電器便會變得無用武之地,而大家的日常生活想必大受影響;電腦對大家的影響相信亦不用多說,上世紀90年代開始,很多家庭都會有一部電腦,千禧年後互聯網開始普及,現在火車上沒有用手機上網的乘客已成為少數。

雖然貧富收入日益懸殊令很多人不滿,但我們卻不能忽視電腦化好處,尤其是為較低收入人士帶來的好處。剛剛提到的個人電腦和智能手機的普及大部分人都能受惠,而這些好處亦體現在經濟表現的數據如GDP裏。此外,電腦化的好處有一部分是沒有被量化的。

以互聯網為例,各類型資訊的傳播成本大幅降低,新聞、音樂、電影和電子書等,現在都可以在互聯網上唾手可得,很重要的一點是,其中很多都是免費的。相信很多讀者跟我一樣,閒時會在YouTube上搜索喜歡的歌曲,相比購買唱片,在YouTube上聽歌的好處有很多,其中之一是方便,香港的唱片店愈來愈少,如果忽然想聽一些舊歌,一時間也不容易在唱片店找到,相反在YouTube上,只要幾秒的時間也可以找到很多相關的音樂短片;好處之二是免費,雖然YouTube在一些受歡迎的短片裏會加插一些廣告,但目前在YouTube上聽歌看短片還是免費的。總而言之,互聯網的普及令很多低收入人士也可以獲取一些早前不能輕易獲取的資訊。

除了能近乎免費獲取資訊外,沒有資源、沒有背景的低下階層,亦可以利用互聯網分享自己的才藝。音樂界是其中一個明顯的例子。網上盜版雖然令很多唱片公司收入大不如前,但同一時間,很多名不經傳的新進歌手卻開始懂得利用互聯網作為宣傳的平台;結果是,很多比較小眾的音樂因此找到了生存空間,各地帶有本土特色的音樂,亦可以在海外市場找到知音人。試想一下,如果沒有互聯網,江南style有可能像早前那般紅遍全球嗎?

作者為香港中文大學經濟系助理教授


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