「傳媒偏見」給DBC事件的啟示 (DBC事件告訴我們關於民主的兩件事.二之一)


2012年10月29日
徐家健 經濟3.0


曾老弟國平之前一連數篇關於美國失業率的文章,清楚解讀了來自家庭調查(household survey)和機構調查(establishment survey)的就業數據。《信報》讀者和編輯都是有眼光的,在美國只看一份當地報紙的讀者,對美國就業市場的了解,可能不及你們!

香港的朋友都明白,在「蘋果東方」和「大公文匯」筆下,香港彷彿有兩個不同的特區政府。關心美國經濟的投資者,做功課時也要留意資料來源的政治背景,美國傳媒雖然沒有讓不同讀者穿梭於不一樣的平行宇宙,親左親右的報章還是百花齊放的。

失業率是重要的經濟數據,能影響市民投資以至投票意向。美國勞工統計局每月30多頁的就業情況報告,一般市民不會細心閱讀。如果只看《紐約時報》的新聞標題,你對美國就業市場的了解就只會是:Jobless Rate Sinks to 7.8%, Its Lowest for Obama's Term.

西方傳媒也有議題偏見

民主社會裏,監察政府運作的大眾傳媒,是繼行政、立法和司法三大社會權力機構外的「第四權」(the Fourth Estate),但就算三權分立、數據沒有水份,大多數市民終歸要透過傳媒接收資訊,傳媒因此亦可為政府隱惡揚善。

西方傳播學的理論,有所謂「議題設定」(Agenda Setting),政治學者Bernard Cohen說得好:The press may not be successful much of the time in telling people what to think, but it is stunningly successful in telling its readers what to think about。意思是:「傳媒告訴人們要怎麼想,往往失敗;但告訴讀者該想些什麼,卻非常成功。」

麻省理工經濟學家Jim Snyder一年前發表了一篇關於「議題偏見」(agenda bias)的文章,收集及分析了多份美國報章超過二十年的數據。研究發現,與長期支持共和黨的報章比較,支持民主黨的報章在共和黨執政時期就高失業率報道的數量,遠比民主黨執政時期為多。

例如,當失業率升高一個百分點,支持民主黨的報章(如《紐約時報》)在布殊當總統時就失業率的報道,就比克林頓在位時多近一成【註1】。

當議題設定變自我審查

假如傳媒在市場能自由競爭,個別傳媒偏執一方,是回應市場的需求,還是別有用心呢?

民國時代的報業家史量才說過:「人有人格,報有報格」。傳媒供應資訊,亦提供娛樂。投資者希望得到第一手資訊作出明智的投資決定,這是「理財投資」版讀者的心聲吧?

但一些消費者往往卻只想享受令他們自我感覺良好的娛樂,有冤無路訴的小市民,聽聽名嘴、名筆痛駡政府,得到的共鳴也是消費的一種啊!

美國在半個世紀前的四十、五十年代,共和黨曾經是得到較多傳媒支持的,時移世易,今天的美國傳媒傾向支持民主黨,但如果這只反映消費者的「民意」,今天傳媒的傾向算不上存有所謂的「自由派偏見」(liberal bias)。

然而,傳媒報道在社會上不是很有影響力的嗎?美國的霍士新聞台(Fox News Channel),是少有較保守的有線電視新聞頻道。在九十年代後期較先接收到霍士新聞台的地區,共和黨是得到較多選民支持的【註2】。但要知道,有影響力的傳媒,不一定代表他們偏頗。相反,在自由競爭下能影響社會的傳媒,英雄造時勢也。

議題偏見可怕之處,是當傳媒競爭受到政治干預時,所有傳媒都偏執同一方,個別議題偏見就變成集體自我審查。

這時,讀者很難分辨銷聲匿迹的報道,是因為沒有新聞價值,還是傳媒因為政治理由變得「事事旦旦」。

香港傳媒的市場競爭

香港的傳媒能自由競爭嗎?香港辦報的門檻不高,報業算是百花齊放的。不同報章立場各走極端,只是反映社會分化中讀者的口味吧,但受到發牌監管的廣播業,怎麼也說不上是自由市場。香港數碼廣播有限公司(DBC)瀕臨倒閉,大班鄭經翰先生說「大多數傳媒」不聞不問。對於我這個睇《信報》聽網台的居美港人,隔岸觀火是不容易感受到的。「大多數傳媒」,是指其他受到發牌監管的廣播傳媒吧?

不要告訴我DBC言論有多偏頗、大班有什麼隱藏政治任務。經濟學的推論很簡單,個別傳媒有議題偏見並不可怕;可怕的傳媒偏頗,是源於生產缺乏公平競爭,消費因此失去自由選擇。

註1:Larcinese, Valentino, Riccardo Puglisi, and James M. Snyder Jr. "Partisan Bias in Economic News: Evidence on the Agenda-Setting Behavior of U.S. Newspapers." Journal of Public Economics, 95(9-10), 2011:1178-1189.

註2:Stefano DellaVigna and Ethan Kaplan. "The Fox News Effect: Media Bias and Voting." Quarterly Journal of Economics, 122(3), 2007:1187-1234.

徐家健
作者為克萊姆森大學經濟系副教授



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