管它春夏與秋冬

免費早餐 - 曾國平
管它春夏與秋冬
2015年06月04日

美國第一季的實質經濟增長,由最初公布的上升0.2%,修訂至下跌0.7%。經濟收縮事關重大,令一眾關注美國聯儲局動向的投資者心亂如麻,憧憬加息會一再推遲。

我人在美國,猶記得今年冬天凍到飛起,錄得破紀錄的低溫,學校曾因大雪而停課,交通物流大受干擾。我身處這個天氣溫和的小城市尚且如此,其他如紐約、華盛頓等大城市更一度癱瘓,經濟活動停頓。

美國第一季經濟收縮,難道是因為天氣惡劣?
這個問題似淺實深。像生產總值的數據,季復一季的隨時間流逝,統計學稱作時間序列(time series)。其他如物價、失業率和股票價格等,都是同類的數據,分別是時間的長短(有每年一遇的,也有每幾分之一秒就觀察到的數據)。

經濟學者對時間序列情有獨鍾,多少跟「宏觀調控」的概念有關係。
何解?生產總值的數據可分作三部分。第一部分是大趨勢,如因為人口增長或科技進步而來的增長。

第二部分是經濟周期,好景增長快一點,衰退則有負增長。

第三部分就是天氣等季節性因素,如臨近感恩節、聖誕節的消費數據會較可觀。

一分為三,是因為負責「調控」經濟的政府專家,既不理會大勢所趨,也不理它春夏與秋冬,只關注第二部分的經濟起伏,以合適的政策(加息減息)回應之,以達到維穩的理想效果。

講就容易,但現實往往是麻煩得多,將數據一分為三,多少有點斷估的成分。將趨勢和周期分開,是歷史悠久的大學問,於研究院時我曾鑽研甚久,算是半個專家,但題材冷僻,不適合大眾傳媒。要剔除季節性的影響較簡單,一般的做法是根據舊數據推算出要作的調整。

不過,遇上如今年特別凍的冬天,過去的數據就不可靠。今次生產總值大跌0.7%,到底幾多是特異的天氣使然,幾多是經濟真正「疲弱」所致?問題的答案,要等第二季的經濟數據公布才有分曉。

季節性差異,也出現於內地旅客數字升跌的爭論中。每個月的數字變化,反映的可以是假期或天氣因素的影響,難以看出甚麼。

可靠的辦法,是跟去年同期的數字比較(但要留意橫跨兩個月的假期),以及多觀察幾年的數據,以分辨大趨勢和經常性的上落。

季節性的差異,也跟投資者有關。無論是一個星期中的那一天,或者是一年中的那一個月,股票回報都不會有明顯的高低。若果投資者發現每年1月的回報都特別高,自會在1月爭相買入股票,股價上升,高回報亦同時消失。


逢周一至五刊出
作者為美國維珍尼亞理工大學經濟系副教授
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